Vázquez confía en un 2019 mejor todavía

(MLB.com) BRADENTON, Florida .- Hubo algunas mañanas durante el invierno en las que el venezolano Felipe Vázquez no quería levantarse a las 6 a.m. para ir a entrenar. Era la temporada muerta, después de todo, y a Vázquez le gusta dormir.

Pero Vázquez siempre encontró un motivo para levantarse e irse al gimnasio. Y no sólo era gracias su hermana Prescilla, quien además es su agente y compañera de entrenamiento. Después de su primera temporada completa como cerrador de Pittsburgh, Vázquez quería asegurarse de estar físicamente listo para arrancar la campaña desde el inicio de los entrenamientos primaverales.

“Creo que uno va aprendiendo con el tiempo. El año pasado el béisbol me enseñó muchas cosas que yo no sabía”, dijo Vázquez recientemente. “Creo que aproveché eso, entendí lo que tenía que hacer y lo estoy poniendo en práctica este año”.

El año pasado, Vázquez no empezó a tirar sino hasta enero. Lanzó 75.1 innings en el 2017 y quería preservar su cuerpo para otra larga temporada en el bullpen de los Piratas. Nadie se va a quejar de lo que hizo Vázquez en el 2018, campaña en la que dejó 2.70 de efectividad con 37 salvamentos en 70 presentaciones, pero él cree que hay espacio para mejorar.

Este invierno, Vázquez se tomó unas pocas semanas libres antes de empezar a entrenar. Cinco días a la semana, él y Prescilla manejaban 30-40 minutos desde su granja en Sorrento, Florida, para llegar al gimnasio a las 7 a.m.

“Estuve entrenando casi todo el tiempo”, aseguró el lanzador.

Como resultado, según Vázquez su brazo está “en mejor forma y más fuerte que nunca”. Eso podría ser problemático para los bateadores que deban enfrentarlo este año, tomando en cuenta que la recta de cuatro costuras del zurdo viajó a una velocidad promedio de 98 mph la temporada pasada.

Vázquez también busca asumir un rol de líder este año, luego de establecerse el año pasado como cerrador y uno de los pitchers más experimentados del bullpen de Pittsburgh, pese a tener apenas 27 años.

“Con algunos, hace falta tiempo y tener éxito para que intenten volverse un líder. Él simplemente trataba de descubrir cómo funcionaban las cosas cuando llegó aquí”, dijo el manager de los Piratas, Clint Hurdle. “Cree en sí mismo. El año pasado esos problemas que tuvo al principio de la temporada lo ayudaron a desarrollar esa personalidad, esa perseverancia, esa fuerza y esa voluntad para recuperarse. Y todo eso lo ayudó después a convertirse en un líder”.

Esos obstáculos los enfrentó principalmente en mayo, cuando Vázquez desperdició cuatro oportunidades de salvar y dejó 5.73 de efectividad en 12 presentaciones. Pero ajustó su mecánica junto al coach de pitcheo Ray Searage y sólo desperdició un salvado el resto del camino, junto a una efectividad 1.70.

“Creo que fue capaz de demostrar agallas e inteligencia”, señaló Hurdle. “Tener que enfrentar esos momentos difíciles ante sus compañeros le permitió demostrar lo duro que trabajó y lo decidido que estaba a superar ese momento. Eso le permitió ganar más credibilidad en el clubhouse”.

Con Vázquez al frente, el bullpen de los Piratas dejó 3.57 de efectividad en la segunda mitad de la temporada. Junto a Kyle Crick, los dominicanos Richard Rodríguez y Edgar Santana, más Keone Kela, Vázquez asegura que lo mejor está por venir.

“Creo que este año vamos a ser el mejor bullpen”, aseguró el venezolano.

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